細菌能夠在火星上存活嗎?

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在尋找火星生命的過程中,科學家們最不想看到的,就是有來自地球的微生物搭乘探測器到火星定居。為此,科學家們設計了一個實驗來對地球上一些最頑強的細菌進行終極存活測試。

在2012年登陸火星的NASA的好奇號探測器經過嚴格的滅菌,以避免地球上的細菌搭乘好奇號而來到火星。但依然有人認為一些生命力非常頑強的微生物有可能在這次旅行中存活下來。圖片來源:NASA/JPL-CALTECH

科學家們用氦氣球把400萬個短小芽孢桿菌SAFR-032(一種生命力極強的菌株)的孢子運送到大氣層邊緣,這樣這些孢子會暴露在極冷、極低氣壓和極強太陽紫外線的環境中。

這是為了模擬火星上的環境,這樣科學家們能夠更好地評估哪些微生物或哪類微生物最可能導致污染。

“我們需要確認的是一旦我們在火星上發現生命,那一定是火星生命,而不是我們從地球上帶過去的生命。”NASA首席科學家Ellen Stofan說。

“當然對於有水的地方,當我們去探測它們的時候,需要小心——非常小心。而那些地方很有可能是最為有趣的地方。”她補充說道。

首先測試的這個菌株是常常在組裝太空飛船的無塵工作室里被發現。測試樣品分為四組,每組各100萬個孢子。第一組暴露在近太空環境中6個小時,第二組12個小時,第三組18個小時,第四組24個小時。然後實驗艙用降落傘返回地球以備檢查。

太空飛船飛抵火星需要7個月或更長時間,但即使只在近太空環境中暴露很短的時間,科學家們仍預計能看到細菌會有所變化。

我們的預期是我們能夠測量到這些孢子存活力的下降…這樣我們就能夠通過外推法,推斷更長的時間段存活力的下降情況。”NASA艾姆斯研究中心的微生物學家David Smith說。

除了尋找出存活的孢子外,科學家們還要分析細胞的基因組,以發現暴露於同溫層后基因組是否會有變化。

“值得期待的是,這一工作將會告訴我們哪種污染會可能發生。這是這項研究的真正意義所在。” Smith說。

和之前在國際空間站外面進行過的實驗不同,即將進行的這個E-MIST實驗(Exposing Microorganisms in the Stratosphere,將微生物暴露於同溫層)把孢子鋪成一個薄層,這樣它們就無法隱蔽在已經被殺死的細胞下。Smith補充道。

去年他們已完成過了一次對E-MIST實驗艙的實地測試,現在實驗艙將進行正式飛行。到目前為止,氣球發射地新墨西哥的氣候條件還不適合飛行。下一個發射日期應該是本周日(即10月11日,譯者注),Smith說。

【編者按:本文記敘的是今年10月份進行的實驗。由於近期科學公園稿件較多,編輯人員精力有限,導致該文未能及時完成審校,影響了時效性,但考慮到文章內容對讀者可能仍然有參考作用,在此將全文照常刊登。特此說明。】

翻譯:無窮的探索原文鏈接:http://news.discovery.com/space/alien-life-exoplanets/could-this-tough-bacteria-survive-on-mars-151006.htm轉載及投稿請聯繫editor@scipark.net

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